Panama Kanaal

Het 81 km lange Panamakanaal verbindt de Pacific met de Caribische zee. Hierdoor hoefde een schip dat van San Francisco naar New York wilden varen nog maar 9500 kilometer ipv 22500 kilometer te varen. Het kanaal varieert in breedte tussen de 70 en 300 meter. De sluizen zijn ongeveer 33 meter breed. Vier elektrisch aangedreven locomotieven houden een schip in de sluizen in het midden. Het bijzondere aan het Panamakanaal is dat het schip als het ware over de bergrug geheveld wordt. Er wordt daarbij een hoogteverschil overbrugd van 26 meter. Bij de Miraflores-sluizen wordt het schip 16 meter in slowmotion naar het niveau van het Miraflores-meer getild. Bij de Pedro Miguel-sluizen wordt een schip wederom 10 meter omhoog getild naar het niveau van het Gatún-meer. De totale tijd om door het kanaal te varen schommelt tussen de 8 en de 11 uur. Het Panama-kanaal is de enige plek ter wereld waar de kapitein het volledige gezag over zijn schip moet overdragen tijdens de passage.
Met de bouw van het kanaal werd in 1880 begonnen door de Fransman Ferdinand de Lesseps, die ook het Suezkanaal had aangelegd. Panama was op dat moment nog een Colombiaanse provincie. Hij stuitte echter op technische en klimatologische moeilijkheden. Zeer veel arbeiders vonden echter de dood door onder andere malaria en gele koorts. De bouw kwam stil te liggen en bouwcompagnie ging in 1889 failliet. Geschat wordt dat er in deze periode 22.000 arbeiders zijn overleden.

De Amerikanen maakten het werk uiteindelijk af. Het duurde tot 1904 voor de aanleg werd hervat. Panama was door een legeropstand inmiddels in 1903 onafhankelijk geworden en werd hierin gesteund door de Amerikanen. Twee weken later werd in het Witte Huis te Washington een verdrag ondertekend tussen de Amerikanen en de Franse ingenieur Philippe-Jean Bunau-Varilla, die een van de aanstichters van de afscheiding was geweest. In dat verdrag, waar geen Panamezen bij betrokken werden, werd vastgelegd dat 1400 km² Panamees grondgebied “voor eeuwig” aan de Verenigde Staten werd overgedragen. Het betrof een strook land van circa 8 kilometer aan weerszijden van het toen halfvoltooide kanaal: de Panamakanaalzone.
Uiteindelijk bouwden de Amerikanen olv de ingenieur Goethals het kanaal af. In het begin stierven wederom veel mensen aan malaria. Een arts wist het muskietenprobleem echter aan te pakken. Er kwamen in totaal eens 5600 mensen om. Het kanaal werd geopend onder de slogan “A man, a plan, a canal: Panama!” Het eerste schip, het Amerikaanse stoomschip Ancon, voer door het kanaal op 15 augustus 1914. Nu varen er jaarlijks ca 14000 schepen door het kanaal. In oktober 2010 passeerde het miljoenste schip, een Chinese vrachtvaarder, het kanaal. Het Panama- kanaal werd op 31 december 1999 aan Panama overgedragen en de kanaalinkomsten vormen de belangrijkste peiler onder de economische groei die Panama sindsdien doormaakt.

Panama Kanaal