Bocas del Toro – archipel

De eilandenarchipel Bocas del Toro ligt in het noordwesten van Panama niet ver van de grens met Costa Rica en maakt deel uit van de gelijknamige provincie. De archipel bestaat uit vele kleine eilandjes en een 7-tal grotere eilanden. Isla Colon en Isla Bastamentos zijn de grootste en belangrijkste eilanden van de archipel. De archipel is begin vorige eeuw tot ontwikkeling gekomen door grootschalige bananenteelt het verbouwen en suikerriet. Toen dit in elkaar klapte zijn er in de jaren ’80 wegen geopend waardoor het gebied nu ook overland beter te bereiken werd en sindsdien is de toeristische ontwikkeling in een stroomversnelling geraakt. Het toerisme is nog steeds kleinschalig van aard en met watertaxi’s kunnen de diverse eilanden gemakkelijk bezocht worden.
Columbus zette in 1502 voet aan wal in wat nu Admiral Bay heet. De mannen waren onder de indruk van de schoonheid van de eilanden en van de inheemse vrouwen. Vermoedelijk hebben ze enige tijd op Isla Bastimentos doorgebracht. De eilanden werden toen bewoond door de Teribe-indianen en de naam komt van hun toenmalige hoofdman Boka Toro. Ruim 100 jaar geleden werden ook veel werkkrachten voor de plantages en het kanaal nodig. Grote aantallen afrocaribeans uit Jamaica, Trinidad en Barbados kwamen en leven nu nog volop in Bocas. Aangevuld met de Ngobe en Guaymi-indianen en de Europese afstammelingen levert dit een kleurrijke mix op.
De eilandenarchipel is zo bijzonder omdat er naast de hustle en bustle van Bocas del Toro stad op Isla Colon eigenlijk altijd wel paradijselijke strandjes, met prachtige koraalriffen en onaangetaste jungle gemakkelijk zijn te bezoeken. Het gebied is met watertaxi’s goed te bereiken en is groot genoeg om bezoekers het idee te geven dat ze op een unieke plek zijn beland. Er komt nog veel wild voor zoals de luiaard, diverse apensoorten, iguana’s, boa contrictors en vooral ook de diverse soorten pijlgifkikkers. In het water vind je weer vele vissoorten, dolfijnen, zeekoeien en zeeschildpadden. De eilanden bevatten nog steeds aanzienlijke stukken tropisch regenwoud met aapjes, luiaards en felgekleurde kikkertjes. Grote delen van de archipel zijn gelukkig beschermd natuurgebied.

Isla Colon is het belangrijkste eiland met het hoofdstadje Bocas del Toro, het vliegveld en de meeste hotels en guesthouses. Het stadje kent vele barretjes en restaurantjes en is daarmee het bruisende centrum van de archipel voor iedereen die in de avond vertier zoekt. De mooiste stranden hier zijn Boca del Dragon en Playa Bluff.

Isla Bastimentos is het tweede eiland van de archipel. Het eiland is veel rustiger dan Isla Colon en grotendeels beschermd natuurgebied. Hier ligt ook het grote Bastimentos Islands National Marine Park. Hier vind je dan ook met uitsterven bedreigde dieren zoals de manatee (zeekoe). Ook de zeeschildpadden begraven hier hun eieren op de stranden. Een aantal upmarket accommodaties liggen hier op de schitterendste plekken aan mooie stranden of met de jungle in de achtertuin. Hier liggen de beroemde stranden als Red Frog Beach en Playa Larga. Surfers vinden hun heil bij Silver Back, de noordpunt van het eiland (met name van december tot februari).

Isla Carenero ligt vlak tegenover Isla Colon en is met een watertaxi voor 1 usd gemakkelijk te bereiken. Hier liggen veel hotels en lodges direct aan het water met er om heen de houten huizen van de locals. Dit eiland is ideaal voor mensen die op een rustiger plek willen verblijven maar toch Bocas del Toro stad dichtbij willen hebben.

Het kleinere Isla Solarte ligt net ten zuiden van Isla Bastimentos. Hier vind je de bijzondere snorkelspot Hospital Point met een onderwaterwal van wel 20 meter. Er is een mooi gelegen accommodatie waarbij je in alle rust van de natuurpracht van het eiland kunt genieten. Ook is Bocas del Toro nog steeds met een watertaxi te bereiken.

Isla Cristobal is nog net niet verbonden met het vasteland. Dit is mangrovegebied en je vaart hier door een doolhof van kanalen langs de mangroven. Bekend is het vooral door de Laguna de los Delfines. Hier heb je de grootste kans om dolfijnen te zien. Bocatorito is de grootste nederzetting op het eiland waar de Ngobe-indianen voorkomen.

Isla Coral (Crawl Cay) is een klein eilandje dat vanwege zijn fraaie koraalformaties veel wordt bezocht door de boottochttours. Hier kan geluncht worden in eenvoudige restaurants op het water.

Isla Popa wordt ook bewoond door de Ngobe-indianen en wordt nog weinig bezocht. De gemeenschap is bezig om een kleinschalige lodge en restaurant te bouwen.

Cayos Zapatillas zijn de onbewoonde eilandjes die niet bebouwd mogen worden. Witte stranden, palmbomen, helder water en koraal. Hier worden de vele survivalprogramma’s gefilmd.

Bocas del Toro Bastimentos

Relevante informatie bij deze locatie